Covid-19, perché alcuni casi sono peggiori di altri?

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Prima di andare avanti una piccola precisazione: Covid-19 è la malattia sostenuta dall’agente virale SARS-CoV-2.

Secondo uno studio del Chinese Center for Disease Control and Prevention la stragrande maggioranza dei casi confermati di SARS-CoV-2 sono considerati lievi, con sintomi assimilabili al raffreddore o una blanda polmonite.

Il 14% dei casi confermati sono invece considerati gravi perché associati a polmonite grave e mancanza di respiro. 

Un altro 5% dei pazienti ha invece sviluppato insufficienza respiratoria, shock settico e/o insufficienza multiorgano. Queste condizioni sono potenzialmente letali. 

Circa nel 2,3% dei casi confermati è stata accertata la morte del paziente.

Non è chiaro perché il nuovo coronavirus – come i suoi cugini SARS e MERS – sembra essere più mortale di altri coronavirus che circolano regolarmente ogni inverno e che provocano in genere sintomi da raffreddore.

Le persone anziane e i malati sono più sensibili alle forme gravi di Covid-19

Le persone che hanno maggiori probabilità di sviluppare forme gravi di COVID-19 sono quelle con malattie preesistenti e gli anziani. Meno dell’1% delle persone che erano in buona salute sono morte a causa della COVID-19, il tasso di mortalità per le persone con malattie cardiovascolari è del 10,5%. Tale cifra era del 7,3% per i pazienti diabetici e circa il 6% per quelli con malattie respiratorie croniche, ipertensione o cancro.

Nel complesso, nel 2,3% dei casi noti COVID-19 si è rivelato fatale; secondo molti esperti è probabilmente una sopravvalutazione del tasso di mortalità, dato che molti casi lievi potrebbero non essere stati diagnosticati. 

I pazienti di età pari o superiore a 80 anni erano più a rischio; di questi sono morti a causa di COVID-19 il 14,8% dei casi.

 I decessi si sono verificati in tutte le fasce d’età, tranne nei bambini di età inferiore ai nove anni, e, in generale, ci sono stati relativamente pochi casi nei bambini.

Questo modello di gravità crescente con l’età differisce da quello di alcuni altri focolai virali, in particolare la pandemia di influenza del 1918, per la quale la mortalità era elevata nei bambini piccoli e nelle persone tra i 20 ei 40 anni. Tuttavia, è ampiamente coerente con le registrazioni degli scoppi di coronavirus SARS e MERS, cugini del nuovo coronavirus.

Gli scienziati non sanno cosa succede esattamente nei gruppi di età più avanzata. Ma sulla base della ricerca su altri virus respiratori, gli esperti teorizzano che il peggioramento dell’infezione da coronavirus dipende dalla risposta immunitaria di una persona.

Una volta che SARS-CoV-2 entra nel tratto respiratorio umano, si pensa che infetti e si moltiplichi nelle cellule che rivestono le vie aeree, causando lesioni che attivano il sistema immunitario dell’organismo. Nella maggior parte delle persone, dovrebbe scatenare una infiammazione locale con reclutamento di cellule immunitarie nelle vicinanze per sradicare l’agente patogeno. Successivamente la risposta immunitaria cessa e i pazienti guariscono.

Per motivi che non sono del tutto chiari, alcune persone, soprattutto anziani e malati, possono avere un sistema immunitario disfunzionale che non riesce a tenere sotto controllo la risposta a particolari agenti patogeni. Ciò potrebbe causare una risposta immunitaria incontrollata, innescando una sovrapproduzione di cellule immunitarie e delle loro molecole di segnalazione e portando a una tempesta di citochine spesso associata a un flusso di cellule immunitarie nel polmone. Questo accade quando si verificano molte di queste patologie infiammatorie molto gravi come polmonite, mancanza di respiro, infiammazione delle vie respiratorie.

L’infiammazione locale può trasformarsi in una infiammazione diffusa dei polmoni, che ha quindi effetti a catena su tutti gli organi del corpo. Ciò potrebbe accadere anche se il virus si replica più velocemente di quanto il sistema immunitario possa rispondere, in modo che debba quindi recuperare il ritardo per contenere l’agente patogeno, una situazione che potrebbe anche far andare fuori controllo la difesa immunitaria. Con i topi, sappiamo che in alcuni casi, in particolare per i coronavirus SARS e MERS, la replicazione del virus è molto rapida e in alcuni casi schiacciane per il sistema immunitario. 

È più difficile spiegare perché a volte anche le persone giovani e sane muoiono a causa della malattia, ad esempio Li Wenliang, un medico di 34 anni che per primo ha lanciato l’allarme per il virus. È morto poche settimane dopo aver contratto l’agente patogeno. I fattori di rischio genetici e ambientali potrebbero aiutare a spiegare la gravità delle infezioni. Anche se è chiaro che i fattori genetici possono determinare fortemente il risultato delle infezioni virali nei topi – come è stato dimostrato per l’Ebola – i ricercatori non sono ancora stati in grado di identificare geni o varianti specifici nei topi, per non parlare di persone che sono responsabili dei vari gradi di malattia. Anche fattori ambientali, come il fumo o la qualità dell’aria, possono svolgere un ruolo nella gravità della malattia.

COVID-19 potrebbe colpire maggiormente gli uomini rispetto alle donne.

Una scoperta interessante è che, sebbene un numero simile di uomini e donne abbia contratto la SARS-CoV-2, un numero maggiore di uomini sta morendo per la malattia. Il tasso di mortalità per i maschi era del 2,8 % e dell’1,7% per le donne. Sebbene i dati comprendano quasi 45.000 pazienti, non sono ancora così tante persone per determinare se esiste davvero una propensione al genere – è necessario guardare questo in una popolazione molto più ampia di pazienti in un numero di diversi paesi.

Se c’è una predilezione, sarebbe coerente con ciò che gli epidemiologi hanno osservato durante le epidemie di SARS e MERS. Nell’epidemia di SARS del 2003 a Hong Kong, ad esempio, circa il 22% degli uomini infetti è morto, rispetto a circa il 13% delle donne. In un’analisi delle infezioni da MERS tra il 2017 e il 2018, circa il 32% degli uomini è morto e quasi il 26% delle donne.

La differenza potrebbe avere a che fare con il fatto che il gene per il recettore ACE-2, utilizzato sia dal SARS-CoV-2 sia dal virus SARS per entrare nelle cellule ospiti, si trova sul cromosoma X, si ipotizza.

Se è una particolare variante del recettore ACE-2 a rendere le persone più sensibili al virus, le femmine potrebbero compensare una variante negativa perché avrebbero due copie del cromosoma X, mentre gli uomini sarebbero costretti a esprimere una sola variante della proteina recettore ACE-2. Oppure, potrebbe essere che gli uomini hanno maggiori probabilità di essere fumatori e quindi i loro polmoni sono già un po’ compromessi.

Degli studi hanno dimostrato che la disparità sessuale vale anche nei topi con infezione da SARS; queste ricerche indicano che gli ormoni estrogeni potrebbero avere effetti protettivi: rimuovere le ovaie da topi femmine infetti o bloccare il recettore degli estrogeni ha reso più probabile la morte degli animali rispetto ai topi di controllo infetti. Gli effetti sono però probabilmente più pronunciati nei topi che nelle persone.

Un’infezione rende le persone immuni al virus?

Se i pazienti sviluppino anticorpi dopo l’infezione da SARS-CoV-2 che li proteggeranno da future infezioni è ancora un mistero. Sondaggi su pazienti con SARS circa cinque o 10 anni dopo il loro recupero suggeriscono che gli anticorpi coronavirus non persistono per molto tempo. Hanno trovato livelli molto bassi o nessun anticorpo in grado di riconoscere le proteine ​​SARS.

Tuttavia, per il nuovo coronavirus, è dato aspettarsi una certa immunità, almeno a breve termine. Sembra variare più lentamente rispetto ai suoi cugini.

Perché i diversi coronavirus variano in gravità?

Esistono sette coronavirus che infettano l’uomo. 

Quattro di loro – 229E, NL63, OC43 e HKU1 – causano in genere un raffreddore e solo raramente provocano la morte.

Gli altri tre — MERS-CoV, SARS-CoV e il nuovo SARS-CoV-2 — hanno vari gradi di letalità.

Nell’epidemia di SARS del 2003, il 10% delle persone infette è morto. Tra il 2012 e il 2019, MERS ha ucciso il 23%delle persone infette.

Sebbene il tasso di mortalità per caso di COVID-19 sia inferiore, il virus ha già ucciso più persone rispetto agli altri due focolai combinati, che alcuni hanno attribuito alla rapida trasmissione del patogeno.

I coronavirus che causano il raffreddore, così come molti altri virus che causano raffreddori comuni, sono in genere limitati al tratto respiratorio superiore, cioè al naso e ai seni paranasali. Sia SARS-CoV che SARS-CoV-2, tuttavia, sono in grado di invadere in profondità nei polmoni, qualcosa che è associato a una malattia più grave.

Una possibile ragione di ciò è che il virus si lega al recettore ACE-2 sulle cellule umane per invaderle. Questo recettore è presente nelle cellule epiteliali ciliate delle vie aeree superiori e inferiori, così come nei pneumociti di tipo II, che risiedono negli alveoli delle vie aeree inferiori e producono proteine ​​lubrificanti polmonari (surfactante). I pneumociti di tipo II sono importanti per la funzione polmonare, quindi questo è uno dei motivi per cui la malattia respiratoria inferiore può essere così grave.

Il nuovo coronavirus sembra anche utilizzare il recettore ACE-2, il che può aiutare a spiegare parzialmente perché, come la SARS, è più mortale rispetto agli altri quattro coronavirus. Questi agenti patogeni usano recettori diversi, ad eccezione di NL63, che utilizza anche il recettore ACE-2 ma si lega ad esso con meno affinità. (Si pensa che MERS utilizzi un recettore completamente diverso, che è presente anche nelle vie aeree inferiori.)

Perché l’interesse non deve spegnersi

Per dare una vera risposta a queste domande ci vorrà tempo, ricerca e finanziamenti coerenti per studi a lungo termine. Il finanziamento per la ricerca sul coronavirus è stato criticato per aver seguito un ciclo boom-and-bust; gli spillover virali dagli animali alle persone causano un aumento iniziale di interesse che tende a scemare fino al verificarsi del prossimo scoppio.


2 Commenti

  1. Grazie, un articolo estremamente interessante e comprensibile anche da chi di medicina, malattie infettive e virologia non ne sa niente.

    • Grazie mille, è esattamente il mio intento cercare di rendere qualsiasi cosa semplice e masticabile da tutti. Se pensi possa essere utile a qualcuno che conosci condividilo. Se ti va segui la pagine Instagram @medeasyne per rimanere aggiornata e facci sapere se ci sono argomenti che vorresti trattassimo. Grazie ancora 😊

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